Intel, Cisco y Juniper, con estrategias y productos SDN – Software Defined Networking

Intel

La revolución del networking definido por software (SDN) ha comenzado y, aunque su denominación indica que se trata de software, ese software necesita procesamiento físico sobre el cuál correr. En el marco del Open Networking Summit, Intel fue uno de los proveedores que presentó su estrategia y planes de productos que facilitarán esta evolución hacia SDN.

Rose Schooler, vicepresidente a cargo del Architecture Group de Intel y también gerente general del Communications and Storage Infrastructure Group, explicó que Intel espera que los CIOs de las empresas usuarias aumenten la cantidad de despliegues de nuevos servicios en sus redes.

Schooler destacó que las actuales redes utilizan una gran variedad de dispositivos de hardware propietarios que potencialmente entorpecen la rápida implementación de nuevos servicios. Con SDN, los planos de control y de datos, que siempre han estado juntos y atendidos por hardware propietario, se separan.

Como hemos descrito en anteriores artículos, SDN es un movimiento que equivale a hablar de virtualización de redes. Y la virtualización es un campo que Intel domina desde hace mucho tiempo.

“Respecto a infraestructura de servidores, hemos logrado virtualizar más de un 75% de la carga de procesamiento en los ambientes de IT. Tenemos una importante experiencia en el manejo de esta clase de transición,” comentó Schooler.

SDN Reference Architecture de Intel

Intel anunció dos arquitecturas de referencia, una para switches y otra para servidores. La primera de ellas es Open Network Plattform Switch Reference Design, que fue desarrollada bajo el nombre en código Seacliff Trail. Sobre ese switch funcionará el software Open Network Plattform SDN, creado a partir del sistema operativo Wind River Linux, también de Intel. Este software soporta Openflow y a la capacidad abierta vSwitch. “Podrá correr aplicaciones tales como equilibrio de carga, firewalls y a toda la capacidad de conmutación (switching) en sí misma,” agrega Schooler.

El nuevo switch incluirá chips de baja latencia que Intel adquirió con la compra de la compañía Fulcrum. “Ese dispositivo nos permite mover enormes masas de tráfico a los servidores virtualizados que están en el rack y sobre el cual corre,” dijo Schooler.

Del lado de los servidores, tenemos a Open Network Platform Server Reference Design, que es la organización virtual de instancias del switch SDN. El sistema operativo central es Wind River Linux, el mismo que impulsa el diseño de referencia físico.

En el diseño de servidor, Intel incorpora su DPDK (Data Plane Development Kit). Las herramientas DPDK ayudan a una transferencia eficiente de paquetes sobre la infraestructura virtualizada de servidores.

Por último, Schooler aclaró que los diseños de referencia no han sido creados para que Intel comercialice switches y servidores con su marca.

Las maniobras y planes de Cisco y Juniper

Hace unos diez meses, VMware adquirió a la firma Nicira. Pagó U$S 1.260 millones por esa start-up y con su accionar, mostró que SDN es un elemento de alta significación para el mercado. Luego, Big Switch Netwroks sorprendió con su plataforma Big Network Controller de switches y aplicaciones. Estos movimientos mostraron que SDN es uno de los temas calientes a partir de este año, si bien se trata de una tecnología poco madura. No se espera que su adopción se generalice en las empresas hasta dentro de tres o cuatro años. Los proveedores clásicos de networking como Cisco y Juniper, no pueden dejar de crear soluciones SDN confiables, ya que a ellos será a quiénes recurrirán los clientes cuando la tecnología sea más familiar.

Los planes de Cisco fueron anunciados a principio de este año. Su controlador Open Network Environment (ONE), es el cimiento de su estrategia SDN. Se espera su disponibilidad en pocas semanas y actuará como plataforma para aplicaciones y servicios en la red. El controlador se conectará con esas aplicaciones de las capas superiores mediante REST y Java, además de otros protocolos que irán apareciendo. Cisco también anunció tres aplicaciones para segmentación de redes, forwarding customizado y tapping.

Es con el manejo de las capas inferiores o lo que se conoce como southbound donde las cosas se ponen más interesantes. Cuando el controlador tiene que conversar con routers y switches de la red, puede usar el protocolo open source OpenFlow. Pero también hay otra opción, la de ONE Platform Kit, denominado también onePK, con el que se consigue un conjunto de APIs (Application Programming Interfaces) para comunicación con el hardware de esta compañía. Cisco podría agregar algún otro protocolo en el futuro.

Según la gente de Cisco, onePK puede exponer hasta 700 APIs y así acceder a todo lo que esté en el hardware o software, mientras que OpenFlow sólo expone cuatro o cinco APIs. En un portafolio como el de Cisco, se consigue exponer la inteligencia presente en sus ASICs (Application Specific Integrated Circuit).

SDN es una tendencia que incomoda la posición de Cisco, que logra altos márgenes de utilidad con su negocio de hardware al que no  va a resignar. Por otra parte, SDN es tendencia hacia el futuro y Cisco debe tener una estrategia al respecto. Al impulsar una alternativa propietaria a OpenFlow, se sigue necesitando hardware propietario de Cisco de un modo atractivo para el cliente.

Por el momento, el hardware de Cisco que soporta SDN se limita al ISR G2, al ASR 1000 y a Nexus 3000 para onPK. Estos productos estarán disponibles a mitad de este año y Catalyst 3000 y Nexus 3000, para OpenFlow, en el mismo momento.

Cisco tiene que manejar muy bien el timing de sus movimientos. Como dijo Brad Casemore, analista de IDC: “Veo a Cisco protegiendo sus productos actuales mientras que tiene un plan B, SDN. Ese plan B puede convertirse en el plan A. Tratarán de evolucionar con el mercado adoptando virtualización y programabilidad sin usar OpenFlow. Respecto a la transición, si entran muy temprano, sacrifican los márgenes de sus productos actuales. Si entran muy tarde, sacrificarán participación de mercado.”

Del lado de Juniper, la cosa parece menos clara. Juniper compró al desarrollador de controladores Contrail en diciembre 2012. “Contrail será la base del controlador Juniper, que se conectará con JunosV App Engine,” dijo Brad Brooks, VP a cargo de marketing y estrategia para la división de soluciones de software de Juniper.

JunosV App Engine corre sobre servidores x86 y puede agregar servicios directamente al hardware de Juniper. Hacia el futuro, en Juniper planean usar el software como plataforma de aplicaciones y servicios que puedan conversar con otro hardware de la red por medio de ese futuro controlador Juniper.

Brooks informó que Juniper recién tendrá prototipos de su controlador y otros productos SDN el año próximo. “¿Cuándo será el momento en que SDN gane impulso? Esa es la pregunta del millón,” comentó.

Juniper también espera soportar otros protocolos aparte de OpenFlow, posibles extensiones de BGP y XMPP que hoy utiliza en su hardware. La idea es, como la de Cisco, la de que a los clientes les convenga comprar hardware de Juniper. “Seguirá siendo importante tener cerebros en los dispositivos y fuera de ellos, en los controladores,” agrega Brooks.

Andre Kindness, de Forrester, considera “obvio que Cisco o Juniper no quieran que su hardware se convierta en un commodity. Quieren que sus clientes sepan que les conviene seguir comprando su hardware. Pero los estándares nunca lo cubren todo y siempre serán necesarias extensiones propietarias. Todos pondrán más cosas sobre OpenFlow.”

Kindness observa que HP es el único de los grandes jugadores que se ha esmerado con OpenFlow y eso es porqué, en ese protocolo, ve una forma de perturbar el posicionamiento de Cisco en el mercado.