Microsoft trae BI desde la nube con la misma interfaz de Excel

Gran problema de muchos son los reportes generados a través del uso de planillas de cálculo. Si bien numerosas organizaciones han consolidado sus esquemas con herramientas de BI, la planilla de cálculo está lejos de desaparecer, especialmente en las empresas medianas o pequeñas.

Ese rango de empresa no suele ver con buenos ojos la inversión en soluciones de Business Intelligence (BI) y los costos asociados con su puesta en marcha y mantenimiento.

Es por eso que Microsoft, dueña de la gran mayoría de esas planillas de cálculo, invierte ahora en permitir que sus millones de usuarios puedan pasar a la utilización de BI en la nube. Veamos los puntos principales de un informe realizado por Tony Baer y Fredrik Tunvall, de la prestigiosa consultora inglesa Ovum.

La solución de Microsoft en cloud es su Power BI, herramienta que parte de los elementos que componen a sus planillas Excel, incluyendo a Power Query y Power View. Así, ofrecerá un cliente único, al que los usuarios podrán acceder fácilmente y en modo “autoservicio” dado que tiene la misma interfaz que Excel.

Microsoft simplifica así su bastante confusa línea de productos de BI, ofreciendo a Power BI para Office 365 y a un precio que parece atractivo, incluso comparándolo con algunos de la competencia. Por ejemplo, tenemos a Tableau Online, que se podría decir que es una solución comparable a la que ahora presenta Microsoft con Power Bi.

La ventaja de partir de Excel

Como dijimos antes, Microsoft Excel es la herramienta más utilizada como generadora de reportes (y digamos que en BI). Es por eso que Microsoft ha decidido usarla como cabecera de playa en una estrategia que parte del usuario final y se apoya en la gran presencia de Excel. Los usuarios pueden cargar datos, hacer consultas, visualizar respuestas y administrar conexiones con una variedad de fuentes de datos del back-end, siempre partiendo de la interfaz de usuario que les es familiar. De esta manera, pareciera que se simplifica el confuso panoraba que Microsfot presentaba en BI.

Hasta hoy Microsoft ha tenido una variedad de soluciones que se pisan entre sí y aplicaciones y agregados o extensiones de SQL Server, SharePoint y Excel.

La versión 2013 de Excel cuenta con una mezcla de add-ins con funcionalidad BI organizada dentro de la solapa “Datos.” Pero con Power BI, se comienza a simplificar el pasaje a analíticos más serios o potentes y la plataforma de despeque es Excel desde la nube. Lo que podría ser una contra comercialmente, es que por ahora parece que Power BI necesita que los usuarios hagan el upgrade a Excel 2013 Premium Plus o a Office 365. En algunos casos, ese upgrade podría costar más que la implementación de una solución de BI puntual. Al estar Power BI atado al upgrade de Office, puede pasar algún tiempo antes de que se comience a verificar el éxito de esta estrategia de Microsoft. Sabemos que el mercado es lento en el recambio de las versiones de Office.

La nube como camino hacia BI

Con su nuevo Power BI para Office 365, Microsoft lleva a la nube todo lo que sea autoservicio en la funcionalidad de consultas, generación de reportes y visualización. Eso es todo lo que hoy está en su release para uso en casa del cliente. La idea es la de abarcar toda la base instalada Excel que sea posible, ya que sus competidores es allí donde atacan para penetrar con la venta de sus soluciones de BI.

Power BI for Office 365 se planta sobre el servicio cloud de SharePoint. Antes de que este lanzamiento, los usuarios de SharePoint con Office 365 podían acceder a los archivos Excel sólo para consultas y con un límite de tamaño de archivos de 10MB. Ahora, con el nuevo servicio Power BI, ese límite sube a 250MB. Eso es relevante ya que Power BI no tiene soporte a conexiones directas con bases de datos. Los datos deben ser almacenados en modelos Power Pivot antes de poder ser consultados o visualizados.

Interesante es que, al potenciarse con SharePoint, Power BI permite compartir consultas y procesos ETL (Extraction, Transformation and Load) que se utilizan para poblar los modelos. Las consultas o queries se administran a través de un catálogo de metadatos desde el que otros usuarios pueden reutilizar queries ya configuradas.

La plataforma de datos Windows Azure es aprovechada para ofrecer acceso a SQL Server y al servicio HDInsight con su capacidad para exponer datos de Hadoop. Potencia los conectores existentes para comunicación con las fuentes de datos del back-end, tales como bases de datos SQL, Microsoft Exchange y los gateways a bases de datos que existan en Azure. De esta manera se logra un intercambio bidireccional en tiempo real entre los recursos de la nube y los que están en casa del cliente.

El acceso a fuentes de datos públicas

Power BI tiene una capacidad muy importante en su versión cloud. Esa es su capacidad de buscar y conectarse con APIs (Application Programming Interfaces) de disponibilidad pública que permiten acceder a fuentes de datos Open Data en Internet. De esta manera, los usuarios pueden realizar búsquedas y conectarse con fuentes de datos públicamente accesibles. Esta característica complementa a las funciones de query de Power BI ya que habilita a los administradores para que armen una librería de fuentes de datos que puedan ser accedidos fácilmente por los usuarios de BI. Aquí, lo que recomienda la consultora Ovum, es que se apliquen procesos y medidas de calidad de datos para asegurarse de que los usuarios sólo se conecten con fuentes confiables.

Además, en Power BI for Office 365 está presente un dispositivo de consulta en lenguaje natural, llamado Q&A (Preguntas y Respuestas), que tiene un buscador tipo Google o Bing para encontrar respuestas de datos. Es bastante parecido a Project Neo de IBM o a Oracle Endeca y apunta a usuarios sin formación técnica que no conocen SQL. La limitación de Q&A es que sólo funciona con modelos de datos Power PIvot. Las fuentes de datos semiestructuradas o no estructuradas no son soportadas actualmente.

Microsoft Power BI y la movilidad

Power BI apunta a las Tablet y no a los smartphones. En su primer release, Power BI soportará dispositivos que operen con Windows 8 Surface. Luego, más adelante, se agregaría soporte para iOS, o sea para las iPad. Aquí se nota que no se ha planificado soporte para Android y eso, según los analistas de Ovum, es una verdadera omisión que Microsoft deberá atender dado el gran crecimiento y popularidad de las Tablet basadas en Android.

Microsoft no ve a los smartphones como objetivos adecuados. No está planeando el desarrollo de una versión de Power BI para Windows Phone. Sin embargo, al igual que otros jugadores como Tableau, MicroStrategy y Qlik (Antes QlikTech), está aumentando su soporte para el cliente móvil universal HTML5.