tapeMientras que muchos fabricantes de sistemas de almacenamiento de datos tratan de menoscabar a las tradicionales cintas. Sin embargo, quiénes desarrollan y fabrican tecnología de almacenamiento en cintas no se rinden. Proveedores como BDT, Crossroads Systems, FujiFilm, HP, IBM, Imation, Iron Mountain, Oracle, Overland Storage, Quantum, Spectra Logic y Tandberg Data, han cambiado sus consignas tipo “la cinta no es tan mala,” pasando ahora a decir “la cinta es mejor que los discos.”

En un trabajo posteado por el analista Drew Robb, especialista en temas de infraestructura, se detallan diez razones por las que las cintas no sólo siguen vivas, sino que además están prosperando en el mercado. Según ciertos enfoques, pueden ser hasta mejores que los discos en determinadas situaciones.
Costo total de propiedad (TCO). Según algunos analistas especializados en almacenamiento, la cinta es menos costosa que el disco en muchas aplicaciones. David Reine, de Clipper Group, concluye en que los costos de las cintas LTO-5 son quince veces menores que los de discos SATA (Serial Advanced Technology Attachment) para el archivado a largo plazo de grandes volúmenes de datos. Por otra parte, una investigación de Enterprise Strategy Group (ESG) indica que la cinta cuesta hasta cinco veces menos que VTL (Virtual Tape Library) en la deduplicación para procesos de backup. Por último, Fred Moore de Horison Information Strategies, sostiene que, en promedio, un solo administrador promedio puede manejar hasta 100 TB de datos en disco y en cambio múltiples petabytes en cinta.
Confiabilidad. Las tragedias de pérdida de datos guardados en cintas han sido muy publicitadas en los ambientes de proveedores de discos. Sin embargo, la verdad puede ser algo diferente a esas proclamas. Un estudio del NERSC (National Energy Research Scientific Computing Center, descubrió que los cartuchos de cinta son hasta cuatro veces más confiables que un drive de disco SATA, mientras que los sistemas automatizados de cintas tienen un nivel de confiabilidad mayor al 99.999 %.
Capacidad. Mientras que mucha gente del IT se entusiasma con las capacidades de hasta 4TB que han alcanzado los discos SATA, parece que nadie se acuerda de que el cartucho de cinta de mayor tamaño alcanza los 5TB. Además, el mapa de ruta para la tecnología de cintas tiene mucho más preparado para el futuro.
Innovación. La innovación de la tecnología de cintas, contra lo que muchos piensan, no se ha detenido. LTFS (Linear Tape File System), por ejemplo, permite que la cinta sea usada como almacenamiento NAS (Network Attached Storage). Un caso es el del dispositivo FTFS de Quantum.
Otro reciente adelanto de la cinta es el de su papel como archivo activo y no como depósito de datos masivos y durmientes que nadie necesitará. Se trata de contener datos que deben estar a la mano de la organización y ser rápida y fácilmente accesibles. Por ejemplo, NERSC utiliza una supercomputadora que es una de las 10 mayores del planeta, con 150.000 núcleos de procesamiento. Los 20 a 40 TB que su almacenamiento maneja a diario son volcados en un sistema de cintas que hoy alcanza los 20 PB.  De ese volumen, un 30% es accedido en forma activa. “Con las cintas, se pueden perder uno o dos archivos en muchos PB, mientras que con disco  se pierde todo si se presenta un problema,” nos dice el administrador de NERSC, Michael Welcome.
Big Data. Una creencia generalizada pero errónea es la de que las cintas sólo juegan en el backup y que en el resto de los espacios, dominan los discos. Esto puede haber sido verdad hasta 2009, pero el papel de las cintas se expande dramáticamente en lo que hoy llamamos “big data,” cloud, HPC (High Performance Computing) y operaciones de IT en general. Innovaciones relacionadas con la verificación de integridad de datos y con las interfaces de los file systems, permiten que las cintas protejan grandes conjuntos de datos requeridos en big data.
“Un estudio de implementación de tecnologías para aplicaciones de Big Data mostraron que un 35% de los investigados ya usan cinta como parte de su infraestructura,” nos dice Addison Snell de Intersect360 Research.
Crecimiento en el mercado. Numerosas fuentes de información muestran que las cintas van perdiendo lentamente su participación de mercado. Y esto tiene cierta validez. Sin embargo, según ESG, el segmento medio y alto del mercado muestran una perspectiva de crecimiento del 45% para las cintas hasta 2015.
Las cifras de la firma IDC indican que el mercado de cintas es de 2.200 millones de dólares en 2011. Esto es sólo contemplando drives, automatización de librerías y medios open system. No incluye los ecosistemas de software o los ingresos que generan algunas empresas con sus esquemas propietarios.
Uso de espacio en el centro de datos. Posiblemente no haya muchos usuarios como el complejo de difusión y entretenimiento National Geographic. “La cinta es la piedra angular de nuestros procesos de archivado de medios no estructurados. Podemos digerir muchos PB en el espacio que ocupan un par de racks. Esto representa un gran ahorro de costo en espacio, de consumo de energía y de refrigeración de equipos,” nos dice uno de los ejecutivos de IT.
El papel de las cintas en la nube. Hay quiénes piensan que la nube representa el final de las cintas. Pero otros creen que en realidad representa un nuevo comienzo, como Rich Gadomski de Fujifilm. “La cinta tiene un futuro brillante en la nube,” nos dice.
Su compañía acaba de liberar un dispositivo de archivado para cloud llamado Permivault, el cual utiliza algo de espacio en caché de disco para eliminar la latencia en la recuperación de información. Este dispositivo funciona en base a tecnología de Crossroads y combina al disco para lograr performance, con la cinta para menor costo y mayor confiabilidad. “Tener cintas online todo el tiempo es mucho más económico que tener discos girando,” afirma Gadomski.
Densidad. Es mucho lo que se ha logrado en cuanto a aumentar la densidad de los discos o la performance de las CPUs ¿Pero qué ha pasado con las cintas? Gadomski nos dice que la densidad de las cintas se ha incrementado a un promedio del 50% anual comparado con menos de un 20% que se ha logrado con los discos.
El uso tradicional de las cintas. Gran cantidad de organizaciones siguen usando cintas en temas tradicionales como backup, recuperación ante desastres o compliance. Gartner Group estima que el 78% de los usuarios empresariales de backup usan cintas. Esto puede ser directamente a cinta, de disco a cinta o disco a disco a cinta. A pesar de la intervención del disco, la cinta domina en el backend de estos procesos.
Santa Clara Consulting Group estima que para el primer trimestre de 2012 se han despachado 5000 PB de capacidad en cintas. En general, se ha despachado un 10% más de capacidad en PB en cinta, que en discos.