AS/400 (iSeries): una plataforma avanzada, con partidarios y enemigos poco informados

31 Oct 2005 en Software

La plataforma AS/400, activa desde el año 1988, ha ido adaptándose a los continuos cambios en la demanda y necesidad de sus usuarios. Sin embargo, muchos tienen la percepción de que se trata de una plataforma poco amigable, hasta obsoleta, que debe ser reemplazada. Dejando de lado la alta confiabilidad de iSeries, muchos se han embarcado en migraciones hacia la “menos costosa” variante de Windows y, en menor proporción, de Unix.
iSeries originalmente carecía de una interfaz gráfica de usuario nativa (cuando era AS/400), de portabilidad, capacidad Internet y estaba poco integrado con los software que no eran de la plataforma, pero IBM se fue ocupando de que eso cambie.
AS/400 o iSeries es hoy una plataforma mucho más segura que Windows o Unix en  términos de vulnerabilidad, dado la seguridad fue tenida en cuenta desde su creación. Su administración requiere de mucho menos intervención humana que Windows o Unix.
Su entorno de programación, RPG IV, permite desarrollar y probar aplicaciones altamente integradas con IBM DB2/400 Universal Database Management System sin que los programadores tengan que  preocuparse por los recursos físicos del sistema que utilizan en su trabajo.
Hoy, AS/400 o iSeries está integrado con plataformas como WebSphere (que lidera en el espacio del middleware) y una cantidad de herramientas de Windows también lo están. Muchos usuarios que tienen Windows en la periferia de sus iSeries integran sus aplicaciones vía ODBC (Open Database Connectivity) para acceder a DB2 en los iSeries. La interfaz gráfica de Navigator ha sido rediseñada para su integración con Windows y sobre iSeries Power5 Release 3, la función está disponible desde un browser.
En otro plano, hoy los usuarios esperan que las aplicaciones sean accesibles desde PDAs, teléfonos celulares, browsers Web, portales, otras aplicaciones desktop, etc. Esto requiere de una lógica separada entre la presentación (cliente) y back-end (servidor). Para este fin, existen herramientas como GUI 400 de Seagul, que IBM entrega como parte de iSeries Access, incluyendo un kit de herramientas para acceso inalámbrico. Otros desarrolladores asociados como LANSA y Advanced BusinessLink, tienen soluciones inalámbricas desde hace mucho para iSeries, aunque nadie se encarga de que el mercado lo conozca.
Si bien algunos desarrolladores independientes de softare han “enfriado” su desarrollo para esta plataforma, algunos sectores permanecen fieles, especialmente en países desarrollados. En el mundo ERP, muchos esperaban que se volviera la espalda a iSeries después del Año 2000. Sin embargo, AS/400 se ha llevado buenos contratos nuevos en ERP y aplicaciones colaterales después del 2000.
La mezcla de disponibilidad, costo y nivel de experiencia disponible en ambientes RPG (recursos humanos) con iSeries, es muy superior a la de Windows y más o menos parecida a la de Unix. Tampoco es más caro que Windows. En un plazo de tres años, el Costo Total de Propiedad (TCO) es prácticamente igual, si no menor.
De hecho, iSeries es una plataforma avanzada de computación, con su capacidad de manejar múltiples sistemas operativos y su virtualización aún no alcanzada en el mundo Windows (salvo con el uso de costosas soluciones de terceras partes).
IBM no ha trabajado lo suficiente para cambiar esta percepción y, tal como lo señala P.J. Jakovljevic en su artículo en Technology Evaluation, se crea una situación contradictoria en la que muchos desconocen estas nuevas capacidades, mientras que los usuarios más leales de iSeries, no están interesados ellas.